Los xifosuros (Xiphosura) son un orden de quelicerados marinos de la clase Merostomata. La especie más conocida es Limulus polyphemus o cangrejo de herradura, aunque son todos muy semejantes entre sí. Se consideran fósiles vivientes porque han evolucionado muy poco en sus más de 450 millones de años de existencia; aparecen por primera vez en el registro fósil en el Ordovícico inferior.

Los cangrejos de herradura se encuentran en mares tropicales poco profundos del Sudeste Asiático y la costa atlántica de América del Norte, a una profundidad de 10-40 metros.

Los cangrejos de herradura tienen seis pares de extremidades, cada uno de ellos cuenta con su función. El primer par – quelíceros – se usa para capturar hembras durante la temporada de reproducción. Los restantes 5 pares se utilizan para: capturar y aplastar en movimiento los alimentos en el suelo, mientras que el par trasero de las extremidades son la columna vertebral.

Este animal tiene otro nombre no oficial – “multiocular. Por el hecho de que tiene cuatro ojos, dos de los cuales se encuentran a cada lado, y los otros dos – el frente. Ojos laterales, le sirven para ver los movimientos más leves que se producen a su alrededor y de esta forma busca comida.

La punta de la cola tiene una protuberancia puntiaguda, que le sirven para equilibrase en el agua con las fuertes corrientes. El vientre ahuecado le sirve para flotar y con su coraza dorsal simula un barco.

Bajo el agua respira con la ayuda de la oscilación de las branquias, que se componen de 150 láminas delgadas. Están situadas en el abdomen. Mientras que estas placas están húmedas, puede respirar.

Son principalmente carnívoros, alimentándose de moluscos, anélidos y otros invertebrados bentónicos, pero en algunos casos comen algas.

Durante la temporada de reproducción se ven enormes masas de ellos en la costa. Los machos agarran a las hembras por detrás con las garras delanteras, y así en parejas se arrastran por la arena en la zona de mareas. La hembra excava un pequeño agujero de 15 cm de profundidad y deposita sus huevos allí. A continuación, el macho riega su esperma masculino. Una pareja puede cavar hasta de 10 a 15 hoyos y poner entre 200 y 1000 huevos. Los huevos son de tamaño pequeño, con 1,5-3,3 mm.

El desarrollo embrionario tiene una duración de unas 6 semanas. Crecen lentamente. La pubertad se produce sólo entre los 9 y 12 años.

Loa Cangrejos de herradura pueden vivir durante mucho tiempo. La esperanza de vida estimada es de 19 años si no son capturados. En algunos países asiáticos, su carne se consume y en los EE.UU. y Japón han hecho alimentos para convertirlos en animales de compañía.

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