¿Crees que duermes lo suficiente al cerrar los ojos durante cinco o seis horas? Es probable que estés entre los millones que, sin saberlo, escatiman en sueño.
Investigaciones muestran que la mayoría de las personas requieren siete u ocho horas de sueño para funcionar de manera óptima. Al no obtener suficiente sueño noche tras noche, puede poner en peligro su salud e incluso puede acortar su vida. Desde la infancia hasta la vejez, los efectos de la falta de sueño pueden afectar profundamente la memoria, el aprendizaje, la creatividad, la productividad y la estabilidad emocional, así como su salud física.

De acuerdo con especialistas del sueño en la Pittsburgh School of Medicine y Western Psychiatric Institute and Clinic, entre otros, una serie de sistemas del cuerpo son afectados negativamente por la falta de sueño: el corazón, los pulmones y los riñones, el control del apetito, el metabolismo y el peso, la función inmune y la resistencia a las enfermedades, la sensibilidad al dolor, tiempo de reacción, el estado de ánimo y la función cerebral.
La falta de sueño es un factor de riesgo para la depresión y el abuso de sustancias, especialmente entre las personas con trastorno de estrés post-traumático (TEPT), de acuerdo con Anne Germain, profesor asociado de psiquiatría de la Universidad de Pittsburgh. Las personas con TEPT tienden a revivir su trauma cuando tratan de dormir, lo que mantiene el cerebro en un estado de máxima alerta.
El Dr. Germain está estudiando lo que sucede en el cerebro de los veteranos con TEPT al dormir, con la esperanza de desarrollar tratamientos más efectivos para ellos y para las personas con menor grado de estrés que interfieren con una buena noche de sueño.
Los ancianos son especialmente vulnerables. Timothy H. Monk, que dirige el Programa de Investigación de Cronobiología Humanos en Psiquiatría Occidental, dirige un estudio de cinco años financiado por el gobierno federal de los ritmos circadianos, la fuerza del sueño, la reactividad al estrés, la función cerebral y genética entre los ancianos. “La señal circadiano no es tan fuerte en las personas mayores”, dijo.
Él está descubriendo que muchos son ayudados por los tratamientos conductuales estándar para el insomnio, como mantener un horario regular de sueño, evitar siestas tarde en el día, la cafeína y la reducción de las distracciones de la luz, el ruido y las mascotas.
No debería ser ninguna sorpresa que innumerables sistemas corporales pueden ser perjudicados por noches crónicamente cortos. “El sueño afecta a casi todos los tejidos de nuestro cuerpo”, dijo el Dr. Michael J. Twery, un especialista del sueño en el Instituto Nacional de Salud.
Varios estudios han relacionado la falta de sueño con el aumento de peso. No sólo los amantes de la noche tienen más tiempo para comer, beber y merendar, adicionalmente los niveles de la hormona leptina, que le dice al cerebro que suficiente comida ha sido consumida, son más bajos en la falta de sueño, mientras que los niveles de grelina, que estimula el apetito, son más altos.
Además, el metabolismo se ralentiza cuando el ritmo circadiano y el sueño se alteran, si no es contrarrestada por el aumento de ejercicio o la reducción de la ingesta calórica, la desaceleración podría añadir hasta 10 kilos en un año.
La capacidad del cuerpo para procesar la glucosa también se ve afectada negativamente, lo que puede en última instancia, resultar en la diabetes de tipo 2. En un estudio, los hombres jóvenes sanos que se les impidió dormir más de cuatro horas por noche durante seis noches seguidas, terminaron con la insulina y los niveles de azúcar en la sangre como los de las personas consideras prediabéticas. Los riesgos de las enfermedades cardiovasculares y los accidentes cerebrovasculares son más altos en las personas que duermen menos de seis horas por noche. Incluso una sola noche de sueño inadecuada puede causar elevaciones de un día de duración en la presión arterial en personas con hipertensión. La falta de sueño también se asocia con la calcificación de las arterias coronarias y los niveles elevados de factores inflamatorios relacionados con la enfermedad del corazón. (En cuanto a la enfermedad cardiovascular, dormir demasiado también puede ser riesgoso. Las tasas más altas de enfermedades del corazón se han encontrado entre las mujeres que duermen más de nueve horas cada noche).
El riesgo de cáncer también puede ser elevado en las personas que no pueden conciliar el sueño. Un estudio japonés de casi 24.000 mujeres de entre 40 y 79 años encontró que los que dormían menos de seis horas por noche eran más propensos a desarrollar cáncer de mama que las mujeres que dormían más tiempo. El aumento del riesgo puede deberse a la disminución de la secreción de la hormona del sueño melatonina. Entre los participantes en el Estudio de Salud de Enfermeras, Eva S. Schernhammer de la Escuela de Medicina de Harvard encontró una relación entre los niveles bajos de melatonina y un mayor riesgo de cáncer de mama.
Un estudio de 1.240 personas por investigadores de la Universidad Case Western Reserve en Cleveland encontró un mayor riesgo de pólipos colorrectales potencialmente cancerosos en los que dormían menos de seis horas cada noche.
Los niños también pueden experimentar trastornos hormonales debido a sueño inadecuado. La hormona del crecimiento se libera durante el sueño profundo, no sólo estimula el crecimiento en los niños, sino que también aumenta la masa muscular y la reparación de las células dañadas y tejidos de niños y adultos.
El Dr. Vatsal G. Thakkar, un psiquiatra afiliado a la Universidad de Nueva York, describió recientemente pruebas que asocian la falta de sueño con un diagnóstico erróneo de trastorno de hiperactividad por déficit de atención en los niños. En un estudio, 28 por ciento de los niños con problemas de sueño tenía síntomas de la enfermedad, pero no el trastorno.
Durante el sueño, el cuerpo produce citoquinas, hormonas celulares que ayudan a combatir las infecciones. Por lo tanto, dormir poco puede ocasionar que seamos más susceptibles a las infecciones cotidianas, como los resfriados y la gripe.
Algunos de los efectos más graves de la falta de sueño implica procesos mentales como el aprendizaje, la memoria, el juicio y la resolución de problemas. Durante el sueño, los nuevos aprendizajes y la memoria se codifican en el cerebro, el sueño adecuado es necesario para que esas vías trabajen de manera óptima. Las personas que están bien descansadas son más capaces de aprender una tarea y más propensos a recordar lo aprendido. El deterioro cognitivo que tan a menudo acompaña al envejecimiento puede, en parte, resultado de la falta de sueño crónica.
Con la falta de sueño, el pensamiento es lento y es más difícil concentrarse y prestar atención, las personas son más propensas a tomar malas decisiones y asumir riesgos indebidos. Como puede imaginar, estos efectos pueden ser desastrosos cuando se conduce un vehículo de motor o maquinaria pesada.
En los exámenes de conducir, las personas con falta de sueño se desempeñan como si estuvieran borrachos, y ninguna cantidad de aire fresco o de cafeína puede anular los efectos nocivos.
En su próximo chequeo médico, dígale a su médico cuánto tiempo y qué tan bien duerme, sea honesto: La duración del sueño y la calidad puede ser tan importante para la salud como la presión arterial y nivel de colesterol.
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