En el momento en que llegaron los españoles al Perú a principios del siglo 16, el pueblo Chachapoya ya habían sido subsumido en el gran Imperio Inca. A pesar de que se habían resistido a los Incas con fiereza, se vieron obligados a adoptar las costumbres y la cultura de sus conquistadores, sin embargo, dejaron una cosa detrás, los extraños sarcófagos en los que iban a enterrar a sus muertos.

A unos 50 kilómetros de distancia de la ciudad de Chachapoyas (el nombre otorgado por los Inca para la tribu, la forma en que ellos se llamaban a sí mismos se perdió en el tiempo) se encuentra el valle de Utcubamba. Hubo un terremoto allí en 1928, como los montes temblaron, algo extraño cayó desde los acantilados que bordeaban una garganta del río en 1928. Fue un extraño hombre de arcilla de 2 metros de altura, con una impasible mandíbula cuadrada, casi al estilo de los Moai de Isla de Pascua.

Los arqueólogos fueron llamados y estaban entusiasmados. Ellos sabían que se trataba de un purunmachu (el nombre dado a los sarcófagos en los que los Chachapoya colocaría a sus muertos). Fue un increíblemente y raro descubrimiento, la mayoría habían sido parcial o totalmente destruidos por los saqueadores.

No pasó mucho tiempo antes de escalaran el barranco para descubrir siete más de estos extraordinarios objetos. Los familiares de los muertos habían sido sumamente cuidadosos para colocar estos purunmachus en un lugar tan inaccesible como fuese posible y que habían escapado a la suerte de esta forma única de entierro. Pruebas de carbono fueron realizados en ellos y se cree que estos purunmachus datan de alrededor de los años 1470, el tiempo que los Inca abordaron a los Chachapoya.

A pesar de su escondite, el tiempo y naturaleza, por supuesto, los había desgastado, sin embargo, su capa de pintura blanca original todavía era visible, al igual que otros detalles. El ocre amarillo y dos pigmentos rojos se habían utilizado para dar los detalles para el cuerpo de la purunmachus. Las plumas en las túnicas eran todavía visibles como eran los órganos que indicaban que los cuerpos en el interior eran muy propensos a ser hombres. Se había añadido un toque inusual y macabro, en la parte superior de la cabeza de los purunmachus, habían sido colocados cráneos humanos.

Otros purunmachus también han sido descubierto en las cercanías de Aya-chaqui y las diferencias entre los dos tipos pueden ser observado a pesar de que pertenecen a la misma cultura. Parece probable que esta práctica era generalizada de posiblemente cientos de años.

En cuanto a los propios Chachapoya, un siglo después de la llegada de los españoles habían sido eliminados de manera efectiva de la faz de la tierra. Se cree que sólo persisten como una cepa dentro del ADN de la etnia indígena en general en el Perú contemporáneo. Una vez que su cultura había desaparecido, los sarcófagos ya no eran intocables. La gran mayoría fueron destruidos por quienes están dispuestos a profanar una tumba en busca de lo que las riquezas podían estar dentro.
A continuación podremos ver lo que había dentro de la purunmachus, el Museo de Leymebamba tiene una serie de las momias de los Chachapoya.

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