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La sombra de una nueva guerra ya estaba proyectando una larga sombra en 1913, sin embargo, fue el año en que el pueblo de la ciudad de Leipzig, en el estado alemán de Sajonia, vieron la finalización de su monumento a la batalla que tuvo lugar exactamente un siglo antes.

El Monumento a la Batalla de las Naciones conmemora la derrota de Napoleón en la batalla de Leipzig, sin embargo, desde hace casi un siglo después de su inauguración, este recuerdo de una batalla del pasado sería utilizado por un grupo u otro para sus propios fines ideológicos.

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En 1813, los ejércitos de la coalición de Rusia, Prusia, Austria y Suecia habían luchado contra el ejército francés, que también contenía las tropas polacas e italianas por no hablar de los alemanes de la Confederación del Rhin. No es de extrañar que también se conoció como la Batalla de las Naciones: implicando la participación de más de 600.000 soldados, fue la batalla más grande de Europa anterior a la Segunda Guerra Mundial. El monumento sin duda refleja la inmensidad del conflicto.

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Sin embargo, el simbolismo de este templo de la muerte y la libertad a menudo ha sido mal utilizada: los monárquicos en la República de Weimar, los nazis del Tercer Reich y los estalinistas en Alemania Oriental han intentado utilizarla para sus propios fines. Es sólo en las últimas décadas que la han visto volver a su verdadero papel en el panteón de la conmemoración crítica y de la cultura europea del recuerdo.

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Conocido en alemán como Völkerschlachtdenkmal (a veces abreviado a völki) el monumento se encuentra en el suelo donde los combates más sangrientos de la batalla colosal se llevaron a cabo. Se levanta a 100 metros (los 500 escalones hasta la cima facilitan impresionantes vistas de toda la ciudad). Fue en este lugar que Napoleón ordenó a su ejército a retirarse, obligándolo a retirarse a Francia. La invasión del país por los ejércitos de la coalición sucedió un año después y Napoleón poco después terminó en el exilio en la isla de Elba.

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La batalla de cuatro días vio a más de 100.000 soldados perecer, una cifra de muertos calamitosa como la de que nunca se había visto en Europa antes de esto, y de hecho durante un siglo después. El año después de la batalla, en 1814, se hicieron propuestas para un monumento a la batalla, sin embargo, la primera piedra no se colocó hasta el 50º aniversario del evento, en 1863. Incluso entonces no había fondos disponibles para construir cualquier cosa.

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Décadas más tarde, Clemens Thieme, que fue miembro de la Asociación para la Historia de Leipzig, se enteró de estos planes abortados y decidió hacer algo al respecto. En 1894 se fundó la Asociación de Patriotas alemanes y recaudó suficiente dinero, a través de las loterías y las donaciones, los medios necesarios para construir el monumento. Este fue un logro notable, el total recaudado fue de 6 millones de Goldmark (que sería alrededor de $ 75 millones en la actualidad).

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Dos años más tarde la ciudad de Leipzig donó el terreno sobre el que se alza el monumento y el arquitecto Bruno Schmitz fue el encargado de diseñar y construirlo: El Monumento a la Batalla de las Naciones que se convertiría en su obra más famosa. La construcción comenzó en 1898 y tardó quince años, implicando la eliminación de 82.000 metros cúbicos de tierra. En total, 26.500 bloques de granito fueron colocados sobre la fachada de hormigón del monumento.

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El monumento es, increíblemente, sólo dos pisos de altura. La primera es una cripta que está dominada por las estatuas colosales de ocho guerreros caídos. Alrededor de éstas se colocan una serie de estatuas más pequeñas conocidas como el Totenwächter – que custodian los muertos.

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El siguiente piso, la Ruhmeshalle, cuenta con cuatro estatuas adicionales que representan las cualidades atribuidas al pueblo alemán: valentía, fe, sacrificio y fertilidad. Cada una destaca más de 10 metros de altura. Todas las estatuas fueron esculpidas por Christian Behrens quien lamentablemente murió en mitad del proyecto. El resto del trabajo se llevó a cabo por su aprendiz, Franz Metzner, gran parte de cuyo trabajo se perderían en los escombros de la Segunda Guerra Mundial.

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Tal arquitectura heroica, presentando los ideales alemanes de la virilidad y valentía, de tal manera folclórica y gigantesca, que naturalmente fue asociado con tensiones políticas del nacionalismo alemán en el período entre las dos guerras mundiales. Cuando Hitler visitó la ciudad como una cuestión de rutina, exigió el uso del monumento como la sede de sus reuniones.

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A medida que el ejército de EE.UU. capturó Leipzig en 1945, las SS se refugiaron en el edificio, tuvieron que ser atacadas con artillería pesada antes de poder levantar el asedio de tres meses.

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Por lo tanto, cuando la ciudad se convirtió en parte de la Alemania Oriental comunista después de la guerra, se debatió el futuro del monumento, sin embargo, su historia prolongada lo salvó. A pesar de haber sido utilizado durante toda la época nazi como un símbolo del poderío germánico, el verdadero propósito del monumento era para conmemorar un momento en que los soldados rusos y alemanes hubieran estado al lado del otro para derrotar a su enemigo común: Napoleón. Como tal, se le concedió un indulto y sobrevivió hasta el final del comunismo de Alemania del Este en 1989.

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El Monumento a la Batalla de las Naciones ha entrado recientemente en una amplia renovación, para rememorar la batalla en su 200 aniversario.

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Su imagen sigue siendo en ocasiones robada por los partidos de extrema derecha. Los ciudadanos de Leipzig, sin embargo, no quieren saber nada con ellos, en una ocasión fueron al extremo para defender su postura (ver arriba)… Para la mayoría de los alemanes, el monumento está ahora firmemente como parte de un sistema de conmemoración crítica y de la cultura del recuerdo de la Unión Europea.

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