En el bosque de Vincennes, situado al sur de París, se encuentran los restos de lo que alguna vez fue el Jardin d’Agronomie Tropicale (Jardín de Agronomía Tropical). Exposición pública que buscaba promover el colonialismo francés hace más de 100 años.

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Esta especie de “zoológico humano” se construyó en 1907. En él se buscó representar todos los exóticos lugares pertenecientes al imperio colonial francés: Indochina, Madagascar, Marruecos, Túnez, Congo y Sudán. Es así como se recrearon estos lugares trayendo una porción de la vida, la cultura y el hábitat de cada país a esta zona de París. Esto significaba la imitación de la arquitectura, la importación de la agricultura y, lamentablemente, la réplica de las casas con personas autóctonas de cada lugar viviendo en ellas.

En los 5 meses que duró la exposición (de mayo a octubre de 1907), más de un millón de personas la visitó. Se estima que entre 1870 hasta la década de 1930, más de mil millones de personas visitaron exposiciones como esta alrededor de toda Europa, al parecer eran muy populares…

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En la actualidad, el Jardin d’Agronomie Tropicale, se presenta como un fantasma de lo que alguna vez fue el colonialismo francés. Se mantuvo cerrado y en abandono durante la mayor parte del siglo XX. Hoy en día los edificios se encuentran en ruinas y las plantas exóticas que alguna vez adornaban este lugar han desaparecido.

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Más de 35 mil hombres, mujeres y niños salieron de sus países de origen durante el Colonialismo europeo y participaron en estos “espectáculos exóticos”, celebrados en las principales ciudades: Berlin, Londres y París. Es así como se reclutaban a familias enteras para instalarlas en las réplicas de sus pueblos, las cuales debían ir vestidas con sus trajes tradicionales, montando un verdadero espectáculo al mundo oriental. Con esto, Occidente demostraba su poder imperial y alentaba un gusto por lo exótico y lo lejano.

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A pesar que los aldeanos que llegaron a París lo hacían por su propia voluntad y eran pagados por participar, fueron igualmente oprimidos y explotados. En la exhibición eran tratados como simples objetos, carentes de identidad.

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Cuando la exposición Topicale terminó, no se sabe con seguridad cuantos de los participantes regresaron a sus hogares. Algunos encontraron su camino a casa después de algunos años, pero otros nunca regresaron. Si no murieron de enfermedades desconocidas para ellos (viruela, sarampión, tuberculosis), murieron como carnada de este mundo extraño.

Un ejemplo de esto es la oscura historia de la sudafricana Sarah Baartman o “Saartjie”, que en 1810, a los 20 años, viajó a Londres para participar en una exposición, ilusionada porque encontraría la riqueza y la fama. Sarah tenía una cualidad muy especial que la hacía ideal para mostrar el “exotismo oriental” al mundo occidental: tenía nalgas protuberantes y sus labios eran alargados.

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Después de ser exhibida con ropas ajustadas alrededor de toda Europa, Sarah se insertó en el mundo de la prostitución y el alcohol. Cuando murió en medio de la pobreza, su esqueleto y órganos fueron puestos en exhibición en el Museo del Hombre en París, donde permanecieron hasta 1974. En 2002, el presidente Nelson Mandela solicitó formalmente la repatriación de sus restos. Casi 200 años después de que se dirigió a Europa, pudo volver a su tierra natal

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