Situado entre las exuberantes colinas verdes del campo de Lituania, en las afueras de la ciudad de Siauliai, un extraño escenario salta a la vista de los visitantes: decenas de miles de cruces, grandes, pequeñas, hechas de metal, madera o granito, apiladas unas encima de otras.

Los orígenes y la historia de la Colina de las Cruces (Kryžių Kalnas en lituano), a unos 12 km al norte de la ciudad de Siauliai, son tan misteriosos como el lugar en sí. Nadie sabe exactamente cuándo comenzó la costumbre de dejar las cruces en la cima de la colina, lo que se sabe es que el área una vez albergó una fortaleza, y que 1831 fue probablemente el año en que las primeros cruces comenzaron a aparecer.

El año 1831 fue un año importante para Lituania, ya que marcó el final de la sublevación de noviembre (1830-1831), durante el cual Polonia pidió la independencia del Imperio ruso. Los estados vecinos del oeste de Bielorrusia, partes de Ucrania y Lituania (también perteneciente al Imperio Ruso) pronto se unió a la sublevación. A pesar de este apoyo, los insurgentes sólo tenía alrededor de un tercio de la fuerza del ejército ruso y pronto la rebelión fue aplastada resultando en la pérdida de unos 40.000 hombres.

Otra rebelión llamada la sublevación de enero, se prolongó desde 1863 hasta 1865. Los estados mencionados se levantaron una vez más contra el Imperio ruso, con el apoyo de Letonia y Rusia occidental, pero en vano. El ejército ruso seguía siendo fuerte, se cree que entre 10.000 y 20.000 insurgentes perdieron la vida. Muchas familias de lituanos no fueron capaces de recuperar los cuerpos de los caídos y por lo tanto comenzaron a poner cruces simbólicas en el lugar donde se encontraba fortaleza de la colina.

Después de la Primera Guerra Mundial, Lituania combatió tres veces por su independencia, en lo que ahora se llaman las guerras de la Independencia de Lituania, o las luchas por la libertad. Estas guerras se libraron de diversas maneras contra las fuerzas bolcheviques (1918-19), el Ejército Voluntario del oeste de Rusia (1919) y Polonia (en 1920).

La Colina de las Cruces tuvo su mayor crecimiento entre 1944 y 1990, durante el período de la ocupación de Lituania por la Unión Soviética. De aproximadamente 400 cruces en 1938, el monumento llegó a más de 5.000 en 1961. Esta resistencia silenciosa era una espina en el costado de las autoridades y la Colina de las Cruces fue demolida al menos tres veces, sobre todo entre 1961 y 1975. Por suerte, fue en vano, tan pronto como las cruces eran retiradas, algunas reaparecían al día siguiente y su número sigue creciendo.

Se estima que en 1990, más de 55.000 cruces estaban en el lugar, muy probablemente debido a la urgente necesidad de expresar gratitud y recordar a los caídos después de la independencia de Lituania de la Unión Soviética, que tuvo lugar en marzo de ese año. Desde entonces, la colina de las cruces se ha ganado la aprobación y la admiración de muchos visitantes internacionales, algunos tan notables como el Papa Juan Pablo II, que visitó en 1993 y allí oraba. Continuando con la tendencia de la espiritualidad en el lugar, un monasterio franciscano abrió cerca de la Colina de las Cruces en el año 2000.

Con el apoyo de la comunidad, pero oficialmente bajo la jurisdicción de nadie, la Colina de las Cruces sigue atrayendo a visitantes que vienen a presentar sus respetos y para añadir su propia cruz. Para los peregrinos católicos, el lugar tiene un significado especial, y a lo largo de las décadas grandes crucifijos e imágenes de la Virgen María han comenzado a aparecer en medio de la vasta colección de cruces. Curiosamente, el arte de hacer cruces es una parte importante de la historia cultural de Lituania. Esta tradición se remonta incluso a tiempos pre-cristianos, en los que tomaron la forma de árboles conmemorativos paganos.

La historia del cristianismo en Lituania no es un simple y, a pesar de los intentos de los cruzados cristianos de convertir a los lituanos, Lituania fue dominado por el paganismo Báltico hasta el siglo 14. Esta mitología pre-cristiana fue pronto eclipsada por la propagación del cristianismo y los detalles de las tradiciones paganas de Lituania sobreviven en la actualidad sólo en una forma muy fragmentada.

En el umbral entre el este y el oeste, el Gran Ducado de Lituania mantuvo una actitud tolerante hacia sus vecinos y sus culturas y religiones. De hecho, hubo una gran cantidad de diversidad cultural y lingüística. Experimentando un período de crecimiento en la Edad Media, no sólo Lituania se amplió para incluir lo que hoy es Bielorrusia y Ucrania, pero incluso algunas partes de Rusia y Polonia también. De hecho, a finales del siglo 14, Lituania se enorgullecía de ser el país más grande de Europa.

En 1385, la postura de la Lituania independiente y el multiculturalismo cambió cuando el Gran Duque Jogaila se convirtió en rey de Polonia. Jogaila estableció una unión personal entre Polonia y Lituania, que contó con la cristianización gradual de este último. Se cree que Lituania fue el último país pagano de Europa en adoptar el cristianismo.

Incluso hoy en día, la artesanía de la cruz es una parte integral de la cultura de lituana y los artesanos de las tradicionales cruces de roble son conocidos más allá de las fronteras del país. Aunque el símbolo de la cruz está firmemente arraigada en la religión católica romana, que prevalece en la actual Lituania, sus orígenes se cree que son pre-cristianos. Como se mencionó anteriormente, la realización de cruces se pueden vincular a los polos conmemorativos que simbolizaban el árbol del mundo pagano.

Las estilizadas cruces hechas a mano por artesanos de Lituania a menudo tienen intrincadas decoraciones, incorporando las habilidades de la arquitectura, la escultura, la pintura y la orfebrería. También puede variar entre uno y cinco metros de altura. La Colina de las Cruces no es sólo un monumento a aquellos que perdieron sus vidas en la lucha por la independencia, sino también un símbolo del pueblo lituano y un tributo a su habilidad.

El número de cruces dejadas en el sitio ha crecido significativamente en los últimos años. Casi se duplicó entre 1990 y 2006, pasando de aproximadamente 55.000 a más de 100.000. Esta aceleración puede acreditarse en parte a la aparición del Internet: gracias a la singularidad de la triste y curiosa historia de la colina de las cruces de Lituania.

Esto ciertamente sugiere que la idea central de la colina es un única y universal, con el aspecto pacífico de la ubicación que proporciona un lugar para la oración y también, quizás, un lugar para meditar en silencio sobre aquellos que han perdido sus vidas en la lucha por la libertad en todo el mundo.
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