A menudo pensamos en animales extintos como especímenes de animales que han sido disecados y conservados para la exhibición en museos, o animales atrapados en cajas de cristal, para toda la eternidad, en lugar de animales jugando libremente en la naturaleza, sin embargo, algunas fotografías fueron tomadas a estas 12 especies de aves extintas (o probablemente extinta) antes de que el último de sus parientes desapareciera, es decir, estas fotografías se han convertido en raros tesoros.
Hagamos un viaje nostálgico al pasado.
12. Lechuzón cariblanco (South Island Laughing Owl)
Fotografiado en 1909. Lamentablemente, el lechuzón cariblanco ya estaba en declive por la década de 1880 y los últimos informes de avistamientos datan de 1925 y 1927. La persecución del hombre y la introducción de depredadores más poderosos y directos como los gatos y armiños (comadrejas de cola corta) son los factores que se creen que llevaron a la extinción de estas aves incautas.

11. Loro del Paraíso (Paradise Parrot)
Fotografiado en 1922. Esta foto en blanco y negro no le hace justicia a la especie, dado que el Loro Paraíso fue un ave inusualmente colorida, incluso entre los loros.
El último avistamiento confirmado fue el 14 de septiembre 1927. La dieta limitada del Loro Paraíso (sólo comía hierba y semillas nativas) parece haber contribuido a su extinción, una disminución de la oferta de alimentos debido a factores tales como el pastoreo excesivo, la multiplicación de las tunas y la sequía combinada con otras variables, como la enfermedad, la depredación y captura de animales y la recolección de huevos por el hombre. En resumen, todo lo que ha llevado a la extinción de las aves.
10. Rállidas de Laysan (Laysan Rail)
Fotografiado en 1913. ¿Qué le pasó a esta diminuta ave? Una palabra: conejos, y muchos de ellos. Después de ser introducido a la isla de Laysan, Hawái, en el siglo 20, los recién llegados sin ningún tipo de depredadores naturales prosperaron y se multiplicaron como, bueno, conejos. El responsable de traer los conejos a la isla seguramente debe haberse lamentado, porque pronto se las habían arreglado para masticar toda la cubierta vegetal allí. La isla pronto parecía un desierto, y así fue que el último par de Laysan Rail fue visto en 1923.
9. Zarapito Esquimal (Eskimo Curlew)
Fotografiado en 1962. El zarapito esquimal pudo haber sido una de las aves costeras más abundantes en América del Norte. Su extinción? La caza. Cerca de 2 millones de aves fueron eliminados todos los años a finales del siglo 19. Hay, sin embargo, una luz de esperanza de que el zarapito aún no se haya extinguido: avistamientos fueron confirmados en 1962 en la isla de Galveston, Texas y en 1963 en Barbados. También ha habido varios avistamientos no confirmados desde la década de 1980, incluyendo una fecha tan reciente como 2006, en Nueva Escocia. Si el pájaro está vivo y es inteligente, va a seguir manteniendo un perfil bajo.
8. Zampullín del lago Atitlán (Atitlán Grebe)
El declive de este pájaro de agua comenzó a finales de 1950 y principios de los 60, cuando dos especies invasoras se introdujeron en el lago de Atitlán en Guatemala: la lobina de boca chica (Micropterus dolomieu) y la perca americana (Micropterus salmoides). El pescado no sólo acabó con los peces pequeños y cangrejos con los que el zambullín subsistía, pero incluso engulló los propios polluelos de las aves de agua.
Aunque, debido a los esfuerzos de conservación, la población de Atitlán se recupero brevemente en 1973, pero un terremoto en 1976 fracturó el lecho del lago y el drenaje redujo significativamente el nivel de agua. El último par de Zampullín fue descubierto en 1989, y poco después, la especie fue declarada extinta.
7. Rállidas de Wake Island (Wake Island Rail)
Fotografiado en 1936. La incapacidad de las Rállidas para volar, junto con su aislamiento geográfico, probablemente contribuyó a su declive, ya que así fácilmente cayó víctima de la caza excesiva.
6. Cazamoscas de Guam (Guam Flycatcher)
Fotografiado en 1948. El Cazamoscas de Guam es un buen ejemplo de un ave cuya población sufrió una declive súbita debido a las atenciones de un único depredador voraz. Todo parecía ir bien para el pequeño mosquero, que se extendió a lo largo de los bosques de Guam, incluso tan tarde como los años 1970, sin embargo, las semillas del desastre había sido sembrado con la introducción de la serpiente marrón de árbol en Guam en 1940. Nativo de Papua Nueva Guinea, las Islas Salomón y la costa norte de Australia es un experto trepador de árboles, capaz de llegar fácilmente hasta los nidos en lo alto de la copa. Le tomó a la serpiente marrón de árbol apenas tres o cuatro décadas para diezmar a la población de los Cazamoscas de Guam. El último avistamiento del ave fue en 1983.
5. Reyezuelo de arbusto (South Island Bushwren)
Fotografiado en 1911. No es ninguna coincidencia que veamos al reyezuelo de arbusto en el suelo. Este pájaro pequeño de 9 centímetros prácticamente no volaba y comía invertebrados que capturaba saltando por las ramas de los árboles. A pesar de esta aparente vulnerabilidad, los reyezuelo eran abundantes en su Nueva Zelanda natal, sin embargo, hacia el final del siglo 19, se introdujeron las comadrejas que junto con las ratas ya molestas, se alimentaban de estos pájaros. El último avistamiento confirmado fue en 1968.
4. Pájaro carpintero real (Ivory-billed Woodpecker)
Fotografiado en 1935. La destrucción del hábitat vinculado a la explotación forestal pesada se cree que fue la razón principal de la disminución drástica de los pájaros carpinteros real en el siglo 19, aunque la caza por los coleccionistas también fue un factor contribuyente. Sin embargo, hay una pequeña posibilidad de que esta ave no se haya extinguido: la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) lo enumera como “En Peligro Crítico” y “Posiblemente Extintas”. Dicho esto, el último avistamiento fiable informado parece haber ocurrido en el 2004.
3. Cotorra de Carolina (Carolina Parakeet)
Fotografiado en 1906. Lamentablemente, la última Cotorra de Carolina murió en Florida, EEUU en 1904. Y, si bien algunas de estas aves ostentosamente coloridas permanecieron en cautiverio, el último de ellos murió en el zoológico de Cincinnati en 1918. Esto es especialmente lamentable porque la Cotorra Carolina fue la única especie de loro autóctona de la costa este de América del Norte.
2. Paloma Migratoria (Passenger Pigeon)
Fotografiado en 1898. Fue una de las aves más abundantes del mundo en 1800, pero a principios del próximo siglo, habían sido conducidas a la extinción. De acuerdo con algunas estimaciones, puede haber habido tantos como cinco mil millones palomas migratorias en los Estados Unidos, cuando los primeros colonos llegaron desde Europa.
Entonces, ¿qué llevó a este tipo de ave abundante a la extinción? Como era de esperarse, por los seres humanos, la caza fue sin duda un factor importante. En el siglo 19, la carne de paloma se hizo popular como un alimento barato para dar a los esclavos y a los pobres. La comercialización de la carne en gran escala provocó una caída devastadora en tan sólo 20 años, entre 1870 y 1890.
La pérdida de hábitat, gracias a la deforestación, también contribuyó a la extinción de la paloma pasajera, y una enfermedad infecciosa aviar (enfermedad de Newcastle) también pueden haber desempeñado su papel. Una vez que las grandes cantidades necesarias para la cría habían sido agotadas, resultó imposible invertir el destino de la especie. Adicionalmente, las cuentas destinadas a preservar las especies fueron ignoradas, o sus leyes se aplicaron débilmente. Martha, probablemente la ultima paloma pasajera restante, murió en cautiverio el 1 de septiembre de 1914.
1. Alaotra Grebe
La única fotografía conocida de un Alaotra Grebe en la naturaleza en 1985. La Alaotra Grebe (Tachybaptus rufolavatus) obtuvo su nombre del lago Alaotra en Madagascar, el lugar de donde era nativo.
La población del zambullidor cayó durante el siglo 20, como resultado de la destrucción del hábitat y a la introducción de dos tipos de peces carnívoros invasiva, Micropterus y Ophiocephalus. La buena noticia es que hay una pequeña posibilidad de los Alaotra Grebe no se hayan extinguido. No han sido visto desde alrededor de 1985, aunque especies relacionados a los grebe se han visto en un lago cercano, lejos de los asentamientos humanos. Por ahora aparece como “en peligro crítico” en la Lista Roja de la UICN, y como “posiblemente extinta” por la BirdLife International.
Como hemos visto, la destrucción del hábitat, la caza excesiva, el sobrepastoreo, la depredación, los desastres naturales e incluso el aislamiento geográfico, son sólo algunos de los factores que han llevado a la extinción de estas hermosas aves. Es triste tener que escribir en tiempo pasado al describirlas, pero por lo menos tenemos algunas imágenes curiosas para recordarlas.
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